Matchbox

1. Historia
1.1. Era "Regular Wheels" (pre 1969)

La historia de Matchbox comienza en el período posterior a la Segunda Guerra Mundial, cuando Leslie y Rodney Smith – sin parentesco -, buscando trabajo, decidieron crear una empresa a la que, tomando las primeras sílabas de sus nombres llamaron “Lesney”. Inicialmente tenían incertidumbre acerca de qué iba a producir Lesney Products, sin embargo, contaban con la experiencia de Rodney Smith en la técnica de metal vaciado.
 La compañía inició su producción el 19 de Enero de 1947. Hacían partes para componentes eléctricos, pero la necesidad reorientó – afortunadamente – la  demanda para navidad. A fines de este año, se crea el primer juguete; una aplanadora Aveling Barford. Esta pieza – muy difícil de conseguir y  especialmente completa -  es una copia del modelo Dinky, excepto porque su base es hueca y expuesta, mientras que el Dinky tiene una tapa de lata.
 Estos juguetes fueron bien considerados, lo que aumentó los encargos de los tenderos. En consecuencia, hasta 1953 se siguió haciendo juguetes, año en que se reconoce la importancia de este rubro y comienza, con la alianza con la compañía Moko, la famosa serie 1-75.
 Haciendo un paréntesis, Moko proviene del nombre de su fundador, Moses Kohnstam; creada en Furth, Alemania, 1875. Esta compañía no hacía juguetes de por sí, sino que, en aquellos casos, distribuía productos hechos por otras fábricas que no tenían  los medios para comercializarlos. Instaló una oficina en Londres, y fue adquirida por Lesney en 1959.
 En 1953 debuta, como se mencionó anteriormente, la serie 1-75, aunque entonces coexistían con los juguetes antiguos Lesney de escala mayor y sólo eran tres modelos. El primero es extremadamente interesante, y tendrá un párrafo aparte; la aplanadora Aveling Barford, acompañada del primer volquete de obras y la mezcladora de cemento.
 La aplanadora 1-a Aveling Barford es el modelo que comenzó la verdadera historia de Matchbox: La hija de Jack Odell - ingeniero de Lesney y posteriormente, creador de la marca Lledo – deseaba llevar un juguete a su escuela, pero sólo se le permitiría si éste cabía en una caja de fósforos. Su padre tomó el molde del anterior juguete Lesney de 1947 y lo cambió de escala, rápidamente todos sus compañeros quisieron uno y así se dio inicio a la producción masiva del rango 1-75. Esta pieza además, vino en las cajas tipo “A”, con la leyenda “Moko” en tipografía manuscrita, la que sólo se repitió en los siete primeros modelos. Duró hasta 1955 y tiene dos variantes principales, verde oscuro – las más antiguas y también las más fáciles -  y verde claro o  lima – más nuevas y muy raras. Además, al igual que su predecesor de escala grande, es muy frágil en los pilares que sostienen el techo, característica que comúnmente las hace aparecer sin él.
 Hay que agregar que, inicialmente, “Matchbox” respondía a la descripción del producto. La marca siempre fue Lesney, aunque ya para 1960, simplemente se les denominaba como Matchbox por la familiaridad que producía el término.
 El segundo hito en los inicios de Matchbox es la aparición del primer bus londinense de dos pisos en 1954. Más allá de lo apetecibles que puedan resultar, este bus es el primer vehículo fácilmente reconocible por los niños de Inglaterra en ese entonces – aunque reales, las máquinas de construcción no se ven tan frecuentemente en las calles – e hizo estallar el éxito de Matchbox.
 Un año importante es 1956. Se introduce un modelo significativo, el 12-a Land Rover. Es el primer vehículo de  tipo “automóvil (o más ligero que un camión, para simplificar)”. Posteriormente fue reemplazado por modelos más actuales de acuerdo al año, mas siempre por otro Land Rover. Cabe mencionar que es un modelo “icónico” también por su origen británico. Además en 1956 se dejan de hacer los juguetes Lesney más grandes – los últimos son la versión grande del tractor Massey Harris y la prensa de carnada para pesca deportiva -, pero a cambio aparecen los Models of Yesteryear, representando vehículos más antiguos, a escala más grande y de construcción más detallada y delicada.
 El siguiente momento relevante es 1960. Con la aparición del 75-a Ford Thunderbird, se llega finalmente a un segmento 1-75 consolidado, con 75 modelos, las cajas dejan de tener la inscripción Moko para ser sólo Lesney. Para ese entonces, el inventario también contaba con accesorios y varias series paralelas, como los Major Packs.
Matchbox en esta época produce modelos con ruedas en su mayoría delgadas, pero montadas sobre ejes gruesos, resistentes: Estas ruedas son conocidas como "Regular" entre los coleccionistas y es en general, el cómo se reconoce a este período de tiempo, el que termina en 1969.

Modelos
 Catálogos
1.2. Superfast (1970-1982)

En 1968 surge un fenómeno que cambiaría los autos de juguete para siempre: Irrumpe en la escena Mattel con sus nuevos "Hot Wheels". Estos modelos tenían no sólo una agresiva campaña de marketing y colores más brillantes que los que se veían en los juguetes de aquél entonces, sino además, un nuevo paradigma: Velocidad. Estos autos en miniatura iban montados sobre ruedas de baja fricción, que en sus comerciales dejaban atrás a la competencia (en uno de los comerciales aparece un modelo con ruedas que simulan ser Matchbox). Rápidamente se convirtieron en un éxito comercial, y Matchbox, entre otros, estuvo cerca de quebrar, por lo que adoptaron el concepto de la velocidad para sus propios modelos, los que ahora se llamarían "Superfast".
Las ruedas Superfast eran también, de baja fricción montadas en ejes delgados; Lesney convirtió la mayoría de sus modelos con ruedas Regular a este nuevo sistema. No obstante, algunos resultaron inadecuados, por lo que en 1969 algunos modelos debutaron directamente como Superfast.
Aunque no existe consenso, muchos coleccionistas llaman a estos primeros Matchbox que, alguna vez con ruedas Regular, fueron adaptados para llevar las Superfast como "transicionales". Otros denominan así a todos los modelos de 1969 con esas ruedas...
Es preciso hacer notar que no todos los modelos hechos después de 1970 son Superfast. Algunos Regular se mantuvieron durante los 70 - y varios de ellos, son versiones incluso muy buscadas por los coleccionistas -, por lo tanto, lo correcto es referirse al período cronológico como "Superfast".
En esta época Matchbox consolida una identidad de fabricante de juguetes y apunta hacia un espectro internacional, a diferencia de Hot Wheels, que se concentraba en una identidad americana. Aparecen modelos con partes móviles - Rolamatic -, con motor - Scorpions -, maquetas, juegos, etc.
Desafortunadamente, nunca Lesney pudo recuperar su corona entre los autos de juguete de Hot Wheels, y la situación financiera llegó a su fatídico final el 11 de junio de 1982, con la quiebra. Sin embargo, una nueva época se inicia cuando la compañía es comprada el 24 de septiembre del mismo año por el grupo Universal International, basada en Hong Kong.

Modelos

Catálogos
1.3. Universal Toys (1982-1992) y Tyco (1993-1997)

La compañía de David Yeh se adjudicó Matchbox, en 1982 pretendida también por grupos como Fisher Price o Mattel. Los 80' fueron marcados por la tendencia a la continuidad, al punto que varios modelos mantuvieron por muchos años el nombre "Lesney" en la base. Paralelamente, el otrora ingeniero de Lesney Jack Odell, adquirió varias herramientas y creó su propia marca de modelos, "Lledo", llamada así por su propio apellido deletreado a la inversa.
Incialmente la producción fue trasladada a Macao, no obstante algunos modelos continuaron siendo fabricados en Inglaterra. Con todo, en 1985 se llevó el total de la manufactura a Macao.
Esta época se caracterizó además por la diversidad de productos con el nombre Matchbox. Un ejemplo notable resultan ser las figuras de acción de Robotech - fabricadas por compañías como Bandai o Gakken -, empaquetadas y distribuidas con esta marca.
También fueron asimilados otros fabricantes al nombre Matchbox: Algunos modelos de Kenner simplemente fueron rebautizados, y en 1987 compraron Dinky.
Sin embargo, esta diversificación tuvo un costo, al adoptar líneas que no resultaron rentables, lo que facilitó que el grupo Universal fuese adquirido en 1992 por Tyco Toys. Esta compañía, interesada en expandirse de los trenes y autopistas eléctricas y de los modelos a radiocontrol, incorporó Matchbox a su gama de juguetes que incluía View Master, Crash Dummies, entre otros.
La época Tyco es reconocible en cosmética en Matchbox por el empleo de fuertes colores fosforescentes, degradada en dos tonos, o bien con manchas. En fondo, existe una tendencia a recurrir a modelos americanos, depredando el terreno de Hot Wheels.
Quizás lo más rescatable de la época Tyco fue la consolidación de la serie de alto nivel: Matchbox Premiere, con ruedas de goma, más detalle en carrocería hecho con la tecnología del tampo y una presentación orientada al adulto, concepto iniciado en 1989 con la entonces llamada serie World Class.
1.4. Mattel (1997-presente)

Como una especie de karma, Mattel, la compañía que estuvo a punto de desaparecer a Matchbox en los 60, compró Tyco en 1997. Inicialmente, mantuvo continuidad con los modelos existentes y su orientación, interviniendo en recolorear modelos. Sin embargo, a partir de la década del 2000, Mattel decide perfilar Matchbox como un competidor de Tonka, y comienza a trasladar diseños más infantiles a Matchbox con modelos principalmente genéricos.
Después del atentado a las torres gemelas del 11 de septiembre de 2001, Mattel introduce el concepto de "Hero City" a Matchbox, con vehículos utilitarios y emergencia, siempre en la línea genérica. Esto no fue bien recibido en los consumidores, y las tiendas se comenzaron a saturar de modelos que no se podían vender.
Mattel paralelamente, mantuvo la línea para adultos Premiere y se asimiló a la serie Matchbox Collectibles, modelos que, pese a una mejor presentación, tampoco eran buenos vendedores por su elevado precio.
Luego de tocar fondo con modelos poco deseables en 2003 - y con la serie Ultra Heroes, basados en objetos o animales como cascos o vacas - Mattel comienza a repensar el propósito de Matchbox entre sus líneas de juguetes, y en 2004 no sólo reaparecen modelos reales en la serie principal, sino que además se reconvierte la línea para adultos a una serie algo más económica, pero con un gancho para los nostálgicos: Superfast. Estos modelos tenían detalles de pintura algo mejores que la serie normal, pero además incorporaban ruedas retro y cajas con gráficas similares a las usadas en los 70, y a un precio inferior a la serie Premiere.
Mattel en la actualidad conserva un perfil para Matchbox de "lento y cool", con modelos estándar, mientras que Hot Wheels es orientado con un concepto de velocidad, que incluye modelos de carrera y tuneados.
2. Clasificación
2.1 Lesney 1-75.
Matchbox mantuvo un sistema consistente de vehículos que ocupaban números desde el 1 al 75 hasta 1998. Durante la época de Lesney, los números se mantenían y se reemplazaban los ocupantes de cada nicho cada ciertos años. A cada alternancia, generalmente se les distingue con letras. Por lo tanto, el primer modelo en ocupar, por ejemplo, el #3, sería el 3a, que sería reemplazado por el 3b, y a su vez por el 3c, sucesivamente.
Sobre Matchbox existe mucha literatura, y por lo mismo hay varias denominaciones. Por ejemplo, Charlie Mack hace una interrupción en el paso de ruedas Regular a Superfast, y les diferencia. Entonces, según él, el nicho ocupado para el último modelo con ruedas regular - para un número cualquiera - sería el 75b. El que le sucede, pero con ruedas Superfast, sería el 75a. Por lo mismo, en sus libros se puede encontrar referencia a un modelo con ruedas Regular antecedido con las letras "LR", mientras que los Superfast empiezan con "LS". Así, en el caso mencionado, sería por ejemplo, el LR75b, con ruedas Regular, reemplazado por el LS75a, con ruedas Superfast. También existe la numeración de Geoffrey Leake, que no hace diferencias entre Regular y Superfast y hace un continuo. Este último sistema aparece usado por ejemplo en el libro de Nancy Schiffer.
No obstante, en términos coloquiales es común referirse a los modelos Regular como "RW" y a los Superfast como "SF", y es la terminología que se ocupará en este sitio.
Hay que mencionar que, pese a que los pirmeros modelos para ciertos mercados se pueden encontrar en los 60, es a fines de los 70 cuando Matchbox usa principalmente, dos rangos distinguibles: USA (para EE.UU.) y ROW (inglés para Resto del Mundo, Rest of the World). Las series para ambos rangos tendrán ciertas diferencias y repercutirá en que algunos modelos no serán posibles de encontrar en el retail en algunos países. Esta forma de distribución se mantiene hasta hoy.
Ejemplo de numeración (con el número 15):

RW15c Tippax refuse truck
C. Mack: LR 15c - G. Leake:
15-C
RW15d Volkswagen 1500 Saloon (Regular Wheels)
C. Mack: LR 15d - G. Leake: 15-D
SF15a Volkswagen 1500 Saloon (Superfast)
C. Mack: LS 15a - G. Leake: 15-E
SF15b Fork Lift Truck
C. Mack: LS 15b - G. Leake: 15-F

2.2 Numeración de fabricante (MAN)
Los modelos después de 1982, aunque como se mencionó, hasta 1998 respetó el esquema de 75 unidades, los coleccionistas los clasifican según el número MAN (de manufacturer). Esto debido a que, a diferencia de los tiempos de Lesney, consideraba series paralelas que en ocasiones reutilizaba modelos que habían sido quitados de la línea principal e inclusive, traía de vuelta ejemplares descontinuados a la serie 1-75, por lo que no resultaba práctico el sistema correlativo.
Los números MAN se pueden físicamente encontrar en partes del modelo (desarmándolo), no son considerados en su presentación y son aditivos, es decir, no existe sustitución. Sin embargo, desde hace algunos años los modelos Mattel tienen este número expuesto en la base.
Con todo, los números MAN aparecieron en la época Lesney, cuando aparecieron los primeros Twin Packs, que reutilizaban modelos previamente descontinuados.
Ejemplo:
Dodge Daytona Turbo Z
  • #MAN: MB 127
  • Versión (modelo en foto): Superfast 1986
  • Primera aparición: 1983
  • Debut (1-75): 1984
  • Primer año descontinuado: 1989
  • Número específico (versión): SF-4
  • Número(s) 1-75:28 (1984-1989)
Dodge Caravan
  • #MAN: MB 128
  • Versión (modelo en foto): 1-75, 1984
  • Primera aparición: 1983
  • Debut (1-75): 1984
  • Primer año descontinuado: 1988
  • Número específico (versión): 68 (EEUU), 64 (ROW)
  • Número(s) 1-75: 68 (EEUU), 64 (ROW)
Chevy Blazer
  • #MAN: MB129
  • Versión (modelo en foto): 5-pack, 1999
  • Primera aparición: 1984
  • Debut (1-75): 1984
  • Primer año descontinuado: 1987 (ROW)
  • Número específico (versión): --
  • Número(s) 1-75: ROW: 50 (1984-1987), 22 (1998), 51 (2000); EEUU: 50 (1984-1997), 22 (1998), 32 (1999), 71 (2000)

Sauber Racer
  • #MAN: MB130
  • Versión (modelo en foto): 5-pack, 1996
  • Primera aparición: 1983
  • Debut (1-75): 1984
  • Primer año descontinuado: 1996
  • Número específico (versión): --
  • Número(s) 1-75: 46 (ROW), 66 (EEUU)
Jeep 4x4
  • #MAN: MB131
  • Versión (modelo en foto): 5-pack, 1996
  • Primera aparición: 1984
  • Debut (1-75): 1984
  • Primer año descontinuado: 1997
  • Número específico (versión): --
  • Número(s) 1-75: ROW: 25 (1994-1997), 52 (1998); EEUU: 37 (1984-1997), 52 (1998)

2.3. Matchbox de otros lados
Además de los cambios de país que han habido durante su producción regular (Inglaterra, Hong Kong, Macao, Tailandia, China, etc.), hay casos conocidos de Matchbox fabricados en otros lugares que donde oficialmente se suponía fuesen hechos en el período:
2.3.1. Brasil
Durante la época de Lesney (a mediados de los 70), una fábrica en la zona de Manaus, en Brasil, se habilitó para probar colores. Las primeras versiones brasileñas tienen un autoadhesivo en la base que les identifica, que después fue reemplazada por una etiqueta plástica, remachada, y finalmente tenían la leyenda de "Fab. Na Z.F. Manaus" grabada, a veces también borrando la parte que dijese "Made in England". La fábrica de Manaus siguió funcionando por parte de los 80, cuando Lesney ya no existía. Estos modelos, que a veces vienen en los mismos colores que sus contrapartes inglesas y otras, en colores muy inusuales, son difíciles de encontrar y muy buscadas por los coleccionistas. Fuera de Brasil, es normal que un Matchbox brasileño se suela vender a 5 veces o más caro, que el equivalente de Inglaterra. 
2.3.2. Bulgaria y Hungría
Ambas fábricas, no relacionadas entre sí con el dueño de Matchbox, han producido con su nombre modelos en miniatura, y son una interesante forma de seguir viendo en la actualidad antiguos Matchbox en fabricación actual. Puede decirse que los hacen con lo que se encuentre disponible, y por lo tanto redunda en una gran cantidad de variaciones, de las que no se conoce un registro delimitado. Estos modelos son de terminaciones inferiores a un Matchbox de producción regular.
2.3.3. Shangai Universal Toy Company (SUTC)
Cuando Matchbox estuvo bajo la administración de Tyco, su fabricación se dividió entre Tailandia (Bangkok) y China (Shangai), ello con el propósito de dar abasto a una creciente demanda de sus productos. SUTC recibió muchos de los moldes convencionales para fabricar modelos Matchbox. Al momento de Mattel adquirir Tyco, encontraron en esta fábrica que hacía en 1997 33 millones de Matchbox con 1000 trabajadores no sólo infraestructura, sino la oportunidad de una licencia para distribución doméstica (en China). Esto, también teniendo en consideración las multas a que se exponía Mattel del gobierno chino, por cerrar esta fábrica. No obstante, los estándares de calidad de SUTC eran inferiores a los que Mattel requería para Hot Wheels, por lo que sólo se mantuvo Matchbox en esta locación. Con el nombre de SUTC (con una tipografía similar a la de Matchbox en la época), se han reportado Sea Kings.
Para efectos de catalogar estos modelos, se asimilarán a los de la línea principal, considerando el último número disponible y asimilable a la época para el modelo en cuestión. Por ejemplo, un Ford GT hecho en Bulgaria se sitúa en los 90s, sin embargo el último número disponible para dicho auto es el SF 41a, por lo tanto, tal número sería asimilable para un Ford GT búlgaro. Por otra parte, un Carmichael Commando búlgaro llevaría el número MB057, ya que tal es el último número asignable. Esta es una convención particular, sugerida, y no necesariamente es la de aceptación más popular.

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